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基于蒸汽的推进器已经以各种形式存在了数千年,但是当涉及到今天的小型航天器时,它是一个特别吸引人的选择。例如,水不含任何挥发性化学物质,因此避免了发射时的爆炸危险。它还具有低分子量并且可以相对容易地变成蒸气。一些研究小组正在研究CubeSat的技术,这些技术可以利用水来推动太空推进。2017年,普渡大学的一个原型CubeSat是一个特别有希望的例子,它的四个机载推进器只需要几茶匙水就可以推进。

自2017年12月进入低地球轨道以来,NASA的OCSD(运营和数据传输光通信和传感器演示)任务一直在太空中进行测试。该项目涉及三个微小的CubeSat,并且在一个点上,基于水的推进系统已被用于使它们彼此相距20英尺(6米)。

它们通过从燃料箱中取水来加热它以产生蒸汽并在短时间内将其排出以改变航天器在太空中的位置。但是,该任务的主要动机不是为CubeSat实际演示这种推进系统,而是探索可以更有效地将数据传回地球的新光传输方法。其中一部分涉及探索小型航天器如何在彼此靠近时为此目的一起工作。

为此,该团队使用GPS接收器,光学接近式传感器和激光测距仪来跟踪航天器在太空中的位置。当这对CubeSat通过无线电链接相互接合时,它们相距约5.5英里(8.85公里)。其中一个纸巾盒大小的航天器随后向其“同伴”发出命令,以启动其推进器并更近距离地接近它。

虽然这是由人类操作员提前设计好的,但NASA表示这标志着两个CubeSats在低地球轨道之间的首次协调机动,其中一个向另一个发出命令,并开始展示多个CubeSats之间合作的潜力。

Aerospace Corporation公司小型卫星部门主管Darren Rowen说道:“OCSD团队非常高兴能够继续展示新的技术能力,并将其作为部署后1.5年以上的扩展任务的一部分。考虑到深空中自主组织成群的小型航天器的可能性令人兴奋。”