3月27日,印度宣布在一次导弹试验中摧毁了一颗该国于1月发射的低轨道测试卫星。摧毁轨道卫星绝非易事,因为这些卫星相对较小,并且以每小时数千英里的速度超越我们的星球。用导弹直接击中一个导弹需要非常精确的专业技术知识。

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然而,这些类型的演示(称为反卫星武器或ASAT)测试需要付出代价。印度的测试被称为“沙克提使命”(Mission Shakti),其将卫星粉碎成数百块碎片,此后这些碎片被美国空军追踪。这些碎片仍然以每小时数千英里的速度在地球周围移动,并且不能被地面上的任何人控制。如果碎片以如此高的速度与另一颗卫星发生碰撞,它可能造成重大损害,并可能使航天器无法操作。

根据欧洲航天局的说法,地球轨道已经是一个相当拥挤的地方,里面包含22000多块碎片和大于垒球的物体。所有这些材料都由美国空军第18太空控制中队跟踪。但ASAT测试进一步促成了这个问题,甚至可能产生一些太小而无法追踪的碎片。

印度确实试图通过瞄准位于地球上方相对较低轨道的卫星 - 仅向上186英里(300公里)来最小化测试的影响。因此,从事件中产生的大部分碎片相对较快地回落到地球,并在地球大气中燃烧。一名印度官员认为,碎片将在测试后45天内消失。据路透社报道,印度国防研究与发展组织负责人G. Satheesh Reddy说:“这就是为什么我们在较低的高度做到这一点,它会立刻消失。”

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美国空军承认大部分碎片都消失了。“我们可以证实,我们从这次事件中追踪的400多个物体中有300多个重新进入了地球的大气层,”负责监督美国空军第18太空控制中队的空军少校Cody Chiles告诉The Verge。但是这次碰撞导致一些碎片出现在比原始卫星更高的轨道上,它甚至将碎片放在与国际空间站相同的通道上,国际空间站的轨道离地面400公里,目前有六名宇航员在空间站上。

哈佛大学的天体物理学家Jonathan McDowell表示。“大部分碎片立即重新进入[大气层],”他告诉The Verge。“但是总会有相当多的数量(虽然比降低的数量少得多),但仍然足以令人讨厌 - 相反,它会上升。”

这引起了美国宇航局局长Jim Bridenstine的强烈批评。他在美国宇航局的一个市政厅会议上说:“这是一件非常可怕的事情,可以创造一个将碎片送到国际空间站上方的远地点的事件。这种活动与人类太空飞行的未来不相容。”航空航天界的许多公司也谴责印度的ASAT测试,理由是轨道上的航天器存在潜在危险。

现在,超过130天后,根据Maj.Chiles的说法,目前美国空军正在追踪来自印度ASAT测试的50多块碎片。据Space Intel报告称,NASA也证实了轨道碎片的持续存在。本周甚至将一些碎片添加到目录中,这意味着没有足够的数据可以很好地了解这些碎片到目前为止在轨道上运行的位置。事实上,根据McDowell的分析,其中一些碎片的高度达到了1000英里。

美国空军第18太空控制中队表示,它不会推测所有碎片什么时候会回到地球。但McDowell推测它应该在未来几年内降下来。“基于目前某些高轨道物体的衰减率,我认为至少会有一些碎片再次出现,”他说。“但可能不会在两年内。”

最终,McDowell认为这整个测试都表明ASAT是不“安全”的。美国在2008年在一次名为Operation Burnt Frost的任务中击落了自己的失败卫星时也学到了一些经验教训。该演示还产生了数百至数千个碎片,其中一些碎片“跳入”比原始卫星更高的轨道。

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